欧洲航天局探测器让人类首次成功软着陆彗星

欧洲航天局探测器让人类首次成功软着陆彗星

菲莱上的成像系统在彗星上空3公里处拍的照片

  欧洲航天局的无人太空探测器“罗塞塔号”(Rosetta)已于美国东部时间周三早上对一颗彗星发射了菲莱(Philae)登陆器,这是罗塞塔号首次向彗星发射登陆器,将令人类得以史无前例地窥探太阳系起源之谜。
  (但美中不足的是,据欧洲航天局的科学家发布的微博称,将探测器固定在彗星表面的“爪子”没有正常工作,目前工程师们正在查找原因。)
  在历经7个小时的降落运动后,菲莱登陆器已在距地3亿英里(约合4.8亿千米)处一颗彗星的崎岖表面安全着陆,令身处德国任务控制室的科学家和工程师为之欢呼,一扫之前的压抑气氛。这个登陆器将以首个在彗星表面降落的航天器的身份被载入史册,它的成功将令科学家可对目标彗星展开从未有过的研究。这颗由粉尘和冰块组成的彗星拥有40亿年的历史,保存着太阳系起源的秘密。
  菲莱登陆器是一个微型航天器,其大小仅相当于一台洗衣机。它在美国东部时间周三4点(北京时间周三17点)脱离罗塞塔号,向目标彗星进发。在降落过程中,菲莱登陆器无法被引导转向、改变路线或返回母体。美国东部时间11点(北京时间周四零点)零几分,工程师从罗塞塔号收到的信息显示,菲莱登陆器已经安全登陆目标彗星表面。
  菲莱登陆器的负责人斯特凡·尤拉米克(Stephan Ulamec)称:“菲莱告诉我们,它已经抵达彗星表面。”
  罗塞塔号此次飞行的负责人安德烈·埃克马索(Andrea Accomazzo)说道:“此刻我们感到无与伦比的开心。”
  尽管此次登陆原本可能遭遇灾难性的失败,但最终取得了成功。工程师在登陆前沮丧地发现,用于帮助菲莱登陆器在目标彗星表面降落的一个推进器无法运转,但最后这一故障并未影响到登陆行动。
  菲莱登陆器及其母体罗塞塔号是在2004年发射升空的,花费了十年时间才抵达目标彗星附近。今年8月份,罗塞塔号终于到达67P/Churyumov-Gerasimenko彗星附近。这颗彗星目前身处距地3亿英里处,其公转周期为6年半。
  
  罗塞塔和彗星的位置(距地球5.1亿公里处)
  罗塞塔号抵达67P彗星之时已经给科学家带来了一个意外:这颗彗星并非预想中那样是土豆形状的,而是有着一种类似于橡皮鸭的复杂形状。对于负责这项任务的工程师来说,这颗彗星的外形给他们带来的不是一种迷人的发现,而是令人不快的惊讶。其原因在于,这种不规则的外形令罗塞塔号坏绕67P彗星运转变得更加困难,而想要在这颗有一座山那么大小的彗星表面的正确位置投放登陆器也变得困难得多。
  另外,该彗星的表面地形也给科学家们带来了挑战,原因是表面有着很深的洼地,而且还四处点缀着一幢楼大小的巨石。另外,67P彗星表面的斜坡能让最难滑的滑雪场相形见绌。如果登陆器降落到该彗星的侧面位置,则可能会在其运转过程中坠落,这将是毫无价值的。工程师们为菲莱登陆器选择了一个相对平缓的降落区域,但他们自己也在登陆前承认,无法保证菲莱将可安全着陆。
  埃克马索在着陆前说道:“我们对菲莱将可触及彗星表面不抱怀疑,但是否将可安全着陆则是另一件事情。我们必须得有那么点儿运气。”
  幸运之神并未让他们失望。在脱离罗塞塔号后,菲莱登陆器以人类行走的速度缓慢飘向67P彗星,并最终用三条细长的“腿”在其表面着陆。随后,菲莱发射了两个鱼叉以自我固定,三只“脚”上的螺旋冰锥牢牢咬住了彗星表面——这是来自罗塞塔号项目科学家马特·泰勒(Matt Taylor)口中的描述。
  登陆以后,菲莱登陆器已开始疯狂搜集数据。67P彗星正在日益接近近日轨道,这将令菲莱的科学生涯宣告终结,时间上很可能是在下个月。菲莱登陆器配备了10个科学仪器,可拍摄照片、收集化学样本和在地面挖洞等,科学家希望通过它收集到的数据来探索太阳系形成的奥秘。该项目的负责人最后可能会向罗塞塔号发出指令,要求这个无人太空探测器也在67P彗星表面进行软着陆,从而将这两个航天器再次合为一体。

来源:http://it.msn.com.cn/955363/204675746308b.shtml

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